새로운 세상을 꿈꾸던 조선 천재는?

신정일 <천재 허균> 출간 이병재 기자l승인2020.11.23l12면

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 “그는 천지간의 한 괴물입니다. (……) 그 몸뚱이를 수레에 매달아 찢어 죽여도 시원치 않고, 그 고기를 찢어 먹어도 분이 풀리지 않을 것입니다. 그의 일생에 해온 일을 보면 악이란 악은 모두 갖추어져 있습니다. (……) 강상을 어지럽힌 더러운 행동을 보면 다시 사람이라 할 수 없고, 요망한 참언을 만들어내는 것이야말로 그의 장기이니.”(<조선왕조실록>에 실린 허균 평가 일부)

신정일이 펴낸 <천재 허균>(상상출판)은 천재 작가이자 혁명가 그리고 자유인이었던 허균의 이야기다.

조선 500년 역사상 역모사건에 몰려 비운의 생애를 마감한 걸출했던 인물은 수없이 많다. 그리고 오늘날에 이르기까지 신원되지 못한 사람 중 한 명이 바로 허균이다. 세상을 개혁하려다가 세상의 날선 칼날에 그 꿈을 펼치지 못한 채 비운의 생을 마감한 허균.

허균은 당시 세상 사람들로부터 수많은 모함과 비난을 들어야 했다. 조선 역사상 가장 가식 없이 솔직했으며, 시대를 앞서가는 사상으로 불화를 빚었다.

세상을 개혁하려 했던 허균에 대해 조선 중기의 문신 김시양은 다음과 같이 평했다. “문장은 남이 따를 수 없이 한 시대에 뛰어났으나 사람이 경박하고 조심스럽지 못하다.” 이처럼 허균과 동시대를 살았던 대부분의 사대부들은 허균의 사람됨은 나쁘게 평했지만 그의 시와 문장만큼은 칭찬을 아끼지 않았다.

허균이 자신의 개혁사상을 가장 많이 표출한 글이 바로 <호민론>이다. 허균은 이 글에서 신분 차별이 없는 새로운 이상향을 꿈꾸었다. 그는 잠자는 민중을 이끌고 나가는 지도자를 호민이라고 보았고, 그런 이유로 글의 첫 부분은 “천하에 두려워해야 할 바는 오직 백성일 뿐이다”라고 시작한다.

그런데 당시 조선 벼슬아치의 부패는 극에 달해 있었다. 백성과 이익을 다투는 일이 비일비재했고, 뇌물을 받는 것도 당연시되었던 사회였다. 허균이 저작한 <홍길동전>의 홍길동도 ‘호민’으로서 민중을 이끌고 나아가 이상국을 건설했던 인물이며, 허균 또한 누구나 평등하게 사는 세상을 염원하였다. 불합리한 세상을 바로잡고자 한 것은 그의 일생을 관통하는 하나의 큰 사상으로 정립되었고, 세상의 흐름에 반대되는 ‘역적’의 길로 인도하였다.

허균은 형장으로 가면서 ‘하고 싶은 말이 있다’고 했다. 하지만 그의 말은 그것으로 끝이었고, 못다 한 말은 역사의 긴 침묵 속으로 숨고 말았다.

문화사학자 신정일은 사단법인 ‘우리땅 걷기모임’의 대표를 맡고 있으며 현재 산림청 정책자문위원으로 대기업과 지자체에서 강연을 진행하고 있다. 저서로 <조선을 뒤흔든 최대의 역모사건>, <똑바로 살아라> 등 60여 권이 있다.
/이병재기자·kanadasa@


이병재 기자  kanadasa@naver.com
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